除了“夜莺”之外,NASA还在贝努赤道附近一个更小的陨石坑中圈定了备选地点“鱼鹰”。

文章作者:管理一号 | 2019-12-15
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      盯梢贝努小行星“偷拍”了一年,美国国家航空航天局(NASA)探测器终于确定了采样地址。

  担负NASA首个小行星采样返回任务,OSIRIS-Rex在2016年9月发射升空,经历近两年的翻山越岭才接近贝努,尔后围绕着这颗小行星调查,乘机接触采样。

  12月12日,NASA宣布了一个代号为“夜莺”的地点,如果一切顺利,OSIRIS-Rex将喷射一股氮气吹开外表灰尘,伸出机械臂收集样本。

调查贝努小行星的OSIRIS-Rex探测器调查贝努小行星的OSIRIS-Rex探测器

  太阳系化石

  自1999年首次被发现后,贝努(Bennu)就被天文学家们严密监控。它直径500米,每1.2地球年绕太阳一圈,每6年挨近地球一次。美国航天局计算过,在2175年至2199年之间,贝努撞击地球的可能性为2700分之一。

  不过,这不是NASA在近50万颗小行星中选中贝努研讨的仅有原因。它是人类已知最陈旧的小行星之一,是太阳系形成之初的残留,堪称太阳系的化石。从贝努上采纳尘土样本,科学家们能对太阳系的原始成分有更多了解。

  2018年年底,NASA发布探测器在贝努上发现了水的踪迹,水分被锁在小行星的粘土中。这暗示着贝努从前的母体——一颗更大的小行星——有过液态水存在。

  危险的小行星

  对OSIRIS-Rex来说,贝努很危险。一开始,科学家等待它找到一块开阔的沙地,由于超过2厘米的石头就可能造成障碍。结果OSIRIS-Rex飞到贝努后才发现,小行星的外表布满了大块巨石,简直无从下手。

  无法之下,工程师们不断增强探测器的自主导航才能,缩小目标范围。为此,OSIRIS-Rex在过去这段时刻不断下潜近间隔拍摄,传回图画给科学家们分析。

  最终选定的“夜莺”位于小行星北半球的一个陨石坑里。该陨石坑直径140米,图像显现地形相对平滑,凉爽漆黑,有利于保存外表物质。这个陨石坑疑似比较年青,表土新近才露出出来,更或许收集到原始样本。

  虽然陨石坑本身有140米宽,但关于探测器来说,安全规模只要戋戋16米,这对瞄准精度的要求很高。此外,陨石坑的东侧边缘上有一块巨石,可能会形成要挟。

采样地点“夜莺”采样地点“夜莺”
       除了“夜莺”之外,NASA还在贝努赤道附近一个更小的陨石坑中圈定了备选地点“鱼鹰”。无论如何,NASA工程师们希望探测器能及时发现风险情况,全身而退。

  采样任务计划在2020年8月进行。随后,OSIRIS-Rex会带着战利品返航,在2023年回到地球。

 

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