天文学家发现最古老的恒星之一:“超贫金属”恒星

文章作者:bianji3 | 2018-11-06
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据报道,通常情况下,人们都会把进化跟生命联系在一起,即便是恒星也经历着类似的过程。

大爆炸之后的首批恒星大多由轻元素构成,之后的则主要由更重的金属元素构成。现在,天文学家已经确定了迄今为止发现的最古老的恒星之一,这颗恒星似乎距离宇宙起源只有一代的时间。

由于与地球的的距离相对较近,这一发现可能意味着我们的星系邻居比之前想象的要古老得多。

宇宙首批恒星的时代大约在136亿年前开启--就在大爆炸之后1.8亿年后,这在宇宙尺度上只是一眨眼的功夫。首代恒星主要由氢、氦和少量锂等轻元素组成,然后通过聚变过程产生了第一次重金属元素。当这些恒星最终发生爆炸的时候,产生的超新星则将这些重元素散布到宇宙中。

下一代的恒星则会将这些物质云聚集在一起,这意味着它们一开始就拥有更多的重金属然后再继续创造。随着周期的重复,每一代恒星的金属含量都会比上一代高,这使得“金属度”成为了衡量一颗恒星年龄的一个好指标。

一直到几十年前,人们还是普遍认为首批恒星在燃烧完燃料并发生爆炸之后死亡。但近些年来,天文学家却确定了25颗“超贫金属”恒星,它们是目前已知最古老的恒星之一,其重量跟太阳处在差不多一个水平。

最新发现的古老恒星名为2MASS J18082002-5104378B,其质量仅有太阳的14%。它的金属含量是所有已知恒星中最低的--跟水星的金属含量差不多。根据研究人员的说法,这意味着它可能来自第二代恒星。相比之下,太阳是一颗活力四射的新星,它在族谱下大约是第10万代,其含有等同于14颗木星的金属含量。

该项研究报告合著作者Andrew Casey表示,这一发现拥有重大的意义,因为他们首次能够直接证明非常古老的低质量恒星确实存在而且能在不毁灭自身的情况下存活到现在。

这颗超贫金属恒星并不是大家所知的最古老的恒星--它只是比2014年Sloan Sky Survey发现的那颗要稍晚一些。但这个恒星奇怪的地方在于它可以在被我们称为是家的银河系的“薄圆盘”中找到。这表明银河系这一部分的年龄比之前认为的要早30亿年。研究人员说,这一发现意味着在未来甚至可以观测到更古老的恒星,包括第一代的可能性。

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