“行星猎人”TESS闪亮登场:将搜索系外行星

文章作者:bianji3 | 2018-07-13
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  我们对系外生命的搜寻,基本上囿于我们现有的知识。我们不认识的生命可能到处都有,它们也不在乎我们能不能想象它们存在的形式。为了缩小搜寻范围,天文学家们将从我们熟悉的东西入手,而我们知道,生命起码能在一颗围绕相对稳定的恒星公转、而且气候温暖的岩质行星上演化。

  据报道,4月18日美国宇航局(NASA)向太空发射了“凌日系外行星巡天卫星”(TESS),准备开始寻找新的系外行星。在执行任务的一个月后,一张测试图像显示TESS运行良好。

这张图像包括了银河系的20多万颗恒星,是TESS在调试阶段拍摄的。

  周三,NASA表示,TESS航天器及其四台相机“健康状况良好”,并且正在继续测试“7月底开始的科学目标”。但NASA此前的“行星猎人”——2009年发射的开普勒望远镜,其状况则截然不同 - 事实上,开普勒的燃料即将耗尽。

  7月7日,开普勒望远镜进入“冬眠”状态,随着燃料开始耗尽,科学操作暂停。NASA表示,仍然有一些有价值的数据可供下载,因此“冬眠”将使得有足够的燃料将数据传回地球。如果一切按计划进行,开普勒将在8月6日恢复其任务 - 但NASA预计它将在“在未来几个月内耗尽燃料”。

  随着开普勒望远镜即将耗尽燃料,NASA正在优化TESS的性能,以让其准备接管搜索系外行星的任务。完全投入使用后,TESS的探测范围将“比开普勒探测的区域大400倍”,其将天空划分为26个不同的区域。TESS将在每个区域观测27天,以寻找新的系外行星。

  假如延期已久的詹姆斯韦伯太空望远镜最终升空并投入运行,TESS发现的行星上的大气层将成为它的关注重点。与此同时,还有其它望远镜来分析TESS所发现行星的质量。如此一来,天文学家们便可计算出行星的密度和成分,确定某颗行星是如地球一样的岩质行星,还是如海王星一样的气态行星。

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