土卫六表面的完整地图被绘制出来,与地球太相似了!

文章作者:bianji3 | 2018-01-22
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在人们的印象中,火星一直是地外生命存在和人类移民的理想场所。但是,随着土卫六的面貌逐渐地被揭开,这种观点渐渐地淡化了。人类研究发现,土卫六就是45亿年前的地球。 泰坦具有两个生命偏爱的特征,那就是沸腾的有机化合物和浓密的有保护性的大气层。泰坦是太阳系唯一拥有合格大气层的卫星,也是太阳系4个仅有的有着浓密大气层的岩石质星球之一,其它几个分别是地球、火星和金星。在某些方面,泰坦的大气层最像地球。它的大气主要由氮气组成,气压略高于地球。它上面甚至有云,只是这些云的成分是甲烷和其它碳氢化合物,而不是水。很多太空生物学家渴望把土卫六大气作为地球大气的原型去研究,希望能够发现地球生命出现前,复杂有机分子是怎样产生的。

据报道,经过美国宇航局“卡西尼”号土星探测器多年的观测,美国康奈尔大学的研究人员终于绘制出了土星最大卫星——土卫六(Saturn)表面的完整地图。研究人员利用新的地形图在土卫六上有了许多发现,认为它比我们想象的更像地球,比如它也拥有全球性海洋。

土卫六表面地图绘制完成,和地球惊人相似!

自从卡西尼号首次近距离观测土卫六以来,科学家们就利用卡西尼号传回的图像来探索它与地球的相似之处。此前,研究人员已经证实土卫六表面存在碳氢化合物海洋,但根据新的分析,这些海洋有共同的等位面(或海平面),就像地球上的海洋一样。这两项研究都已发表在期刊《地球物理研究快报》上。

康奈尔大学的天文学家亚历克斯·海耶斯(Alex Hayes)在接受《康奈尔纪事报》采访时说,土卫六上的碳氢化合物湖可能会在地下水位之上流动,并相互交汇,这就意味着土卫六上可能会有比先前认为的更多液态烃。

土卫六并不是太阳系中唯一具有地球性质的卫星。对木卫二的观测使许多人相信,它有可能拥有地外生命。美国宇航局甚至计划向木卫二发射登陆器,以进一步探索这颗卫星支持有机生命的潜力。这项努力也获得了欧洲航天局的支持。这两个航空机构将合作完成在2020年中期发射任务的目标。

土卫六表面地图绘制完成,和地球惊人相似!
图:卡西尼号发现了土卫六上的甲烷海

即使土卫六上有了最新发现,但许多人仍然支持前往木卫二上寻找地外生命。木卫二的海洋拥有与地球海洋类似的化学组成,而土卫六则是太阳系中除了地球之外唯一拥有稠密大气层的星球,并且它的表面上有稳定的液体,现在发现它还有全球海平面。

这些发现可能也会影响New Frontiers项目,这是由美国宇航局进行的一系列太空探索任务。美国宇航局已经为执行这些探索任务挑选“蜻蜓”(Dragonfly)探测器作为候选者,它的目标是向土卫六的表面发送半自动化的无人探测器。美国宇航局科学任务理事会的副主任托马斯·祖尔卜岑(Thomas Zurbuchen)在电话会议上宣布了最终的入围名单,并称他们“基于杰出和有远见的科学”做出选择。

这些发现无疑会让土卫六探测任务变得更有吸引力,而且虽然全球海平面的发现令人难以置信,但它可能只是冰山一角。在我们真正到达那里之前,我们无法确定这颗土星最大卫星上有什么重大秘密等着我们去发现。

土卫六是太阳系内极少数拥有表面液态物质的天体,科学家认为液态烃海洋中可能存在生命,康奈尔大学的研究人员甚至模拟出一种能够在土卫六海洋中生存的生命,它们以甲烷为能量来源。不过土卫六上是否存在外星生命还需要实地考察,如果有一天探测器能抵达土卫六的烷烃海洋下方,或许能够确认这里是否有生命。

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